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Historia de las vacunas (3): Siglo XX

En 1940, Thomas Francis Jr. crea la vacuna contra la gripe con Jonas Salk

Hacia la primera mitad del siglo XX el proceso de producción de vacunas ya se había estandarizado. Te lo contamos en conideintelligente.com, el portal de la gente intelligente.

En 1940, Thomas Francis Jr. crea la primera vacuna contra la gripe con Jonas Salk

En 1940, Thomas Francis Jr. crea la primera vacuna contra la gripe en colaboración con Jonas Salk, que en 1954 recibió el Premio Nobel junto a Albert Sabin, por haber descubierto la vacuna contra la poliomelitis.

Tras su paso por la Universidad de Michigan, donde trabajó con Thomas Francis Jr., Salk se trasladó a la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh en 1947, donde ocupó el puesto de director del laboratorio de investigación de virus.

Vacuna contra la poliomelitis paralitica

Con fondos de la Fundación Nacional para la Parálisis Infantil, ahora conocida como Fundación de Defectos Congénitos March of Dimes, en 1953 comenzó a desarrollar las técnicas que darían lugar a una vacuna para eliminar la enfermedad más aterradora de aquella época: la poliomielitis paralítica.

Contrariamente a la opinión científica imperante, Salk creía que su vacuna, compuesta por el virus de la poliomielitis «muerto», podía inmunizar sin riesgo de infectar al paciente.

En 1954, se iniciaron las pruebas nacionales en un millón de niños conocidos como los ‘pioneros de la Poliomielitis’

Salk administró la vacuna a voluntarios que no habían padecido la enfermedad, incluido el mismo, su mujer y sus hijos y el personal de su laboratorio. Todos ellos desarrollaron anticuerpos antipoliomielíticos y no experimentaron ninguna reacción negativa a la vacuna.

En 1954, se iniciaron las pruebas nacionales en un millón de niños, de entre seis y nueve años, que se conocieron como los Pioneros de la Poliomielitis. El 12 de abril de 1955 se anunciaron los resultados: la vacuna era segura y eficaz.

En los dos años anteriores a que la vacuna estuviera ampliamente disponible, el promedio de casos de polio en los Estados Unidos era de más de 45.000. En 1962, ese número había bajado a 910.

Iniciativa mundial para la erradicación de la Poliomielitis

Jonas Salk nunca patentó su vacuna ni ganó dinero con su descubrimiento. Prefirió que la vacuna se distribuyera de forma masiva en todo el mundo.

Jonas Salk nunca patentó su vacuna ni ganó dinero con su descubrimiento

En 1988 la OMS lanzó una campaña para erradicar esta enfermedad. Sin embargo, en el año 2017 aún se notificaron casos de infección por este virus, si bien el número fue de 22.

A finales de este año la poliomelitis seguía siendo endémica en tres países: Afganistán, Nigeria y Pakistán. La Iniciativa Mundial para la Erradicación de la Poliomielitis, Gavi, la Organización Mundial de la Salud, la Fundación Bill y Melinda Gates y otras organizaciones prosiguen sus esfuerzos para acabar con este virus.

Instituo Salk.

Salk y la vacuna contra el VIH

Salk dedicó sus últimos años a crear una vacuna contra el VIH. Murió a los 80 años en La Jolla (California), donde residía desde que, en 1963, se creó el Instituto Salk de Estudios Biológicos.

«La esperanza está en los sueños, en la imaginación y en el coraje de aquellos que se atreven a convertirlos en realidad»

Su trabajo y su legado se resumen en una frase suya: «La esperanza está en los sueños, en la imaginación y en el coraje de aquellos que se atreven a convertir los sueños en realidad.»

Quien tampoco puede faltar en nuestro pequeño homenaje a los grandes científicos que han trabajado en el campo de las vacunas, a lo largo de nuestra Historia más reciente, es Maurice Hilleman, creador de vacunas para enfermedades como las paperas, la hepatitis A y B, la meningitis; y de nuevas reformulaciones de vacunas anteriores como es el caso de la rubeola.

Historia de las vacunas (1): Edward Jenner

Historia de las vacunas (2): Operación Balmis

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