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Historia de las vacunas (2): Operación Balmis

Su principal objetivo era extender la vacuna contra la viruela en los territorios hispánicos de ultramar

El 30 de noviembre zarpó del puerto de La Coruña la corbeta María Pita con destino a las colonias españolas en América.

Al frente, el médico español Francisco Javier Balmis y Berenguer, responsable de la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna de la Viruela, ordenada por el rey Carlos IV de España. Te lo contamos en conideintelligente.com, el portal de la gente intelligente.

Su principal objetivo era propagar y perpetuar la vacuna contra la viruela en los territorios hispánicos de ultramar

Su principal objetivo era propagar y perpetuar la vacuna contra la viruela en los territorios hispánicos de ultramar.

Le acompañaron, en calidad de ayudantes tres cirujanos -José Salvany y Lleopart, Manuel Julián Grajales y Antonio Gutiérrez Robledo-; dos practicantes -Francisco Pastor Balmis y Rafael Lozano Pérez-; y tres enfermeros -Basilio Bolaños, Pedro Ortega y Antonio Pastor-.

Expedición de Francisco Balmis a la América, por Francisco Pérez. Litografía de Manini y Cía.

Niños huérfanos portadores de la enfermedad

Y los auténticos protagonistas de la expedición, 22 niños huérfanos portadores de la enfermedad, al cargo de la Rectora de la Casa de Expósitos de La Coruña, Isabel Zendal, a la que sin duda puede considerársele como la primera enfermera de la historia de la medicina española.

Transportar la vacuna en buenas condiciones para ser inoculada resultaba imposible

Transportar la vacuna en buenas condiciones para ser inoculada resultaba imposible debido al largo viaje y a la falta de condiciones idóneas para su conservación.

Así que la mejor forma fue transportarla en los brazos de aquellos niños, cuyo cuidado y atención corrió a cargo de la Corona Española, durante toda su vida.

El María Pita llegó a Puerto Rico el 8 de febrero de 1804. Ante la urgencia de extender la vacuna al mayor número de territorios, Balmis decidió crear dos grandes expediciones:

  • La dirigida por él mismo que recorrió México, Filipinas y China.
  • Otra dirigida por José Salvany que se encaminó hacia el sur de América recorriendo Panamá, Ecuador, Colombia, Perú y Argentina. 

Extensión de la vacuna en territorios indígenas

A su muerte, en 1810, le sucedió Manuel Julián Grajales, quien completó la misión de extender la vacuna en Chile y llegar a las provincias de Mojos y Chiquitos, territorios indígenas en los que las sucesivas epidemias de viruela provocaban la muerte masiva de sus habitantes.

Manuel Julián Grajales completó la misión de extender la vacuna en Chile y llegar a las provincias de Mojos y Chiquitos, territorios indígenas 

En enero de 1812, Grajales solicitó su regreso a España, considerando que su trabajo había finalizado.

Estas dos grandes expediciones se subdividieron en pequeñas misiones que fueron realizadas por personal sanitario indígena al que se le formó para inocular la enfermedad en niños sanos y extraer muestras para su posterior vacunación masiva.

Grandes protagonistas en la historia y evolución de las vacunas

A partir del descubrimiento de la vacuna de la viruela por Edward Jenner, fueron muchos los médicos y científicos que comenzaron a producir vacunas, en sus respectivos países, como Genaro Galbiati, director del Servicio de Vacunas de Nápoles (Italia).

Y a implementar el proceso de inoculación para la prevención de otras enfermedades como Thomas Sydenham con el sarampión, Emil Von Behringon con tétanos y la difteria. Thorvald Madsen con la tosferina y Robert Koch aislando la tuberculosis y descubriendo su vacuna.

Fueron muchos los médicos y científicos que comenzaron a producir vacunas

La tuberculosis fue una enfermedad mortal muy extendida en el siglo XIX, tal y como el propio Koch describió cuando presentó sus descubrimientos, en 1882: “Uno de cada siete seres humanos muere de tuberculosis. Si sólo se consideran los grupos productivos de mediana edad, la tuberculosis se lleva a un tercio de la población. Y a menudo más”.

En 1905 Robert Koch recibió el Premio Nobel de Fisiología y Medicina “por sus investigaciones y descubrimientos en relación con la tuberculosis”.

Louis Pasteur

El investigador francés Louis Pasteur se ha ganado con creces su puesto de honor en la historia de las vacunas.

En 1885, el doctor Pasteur utilizó una vacuna con éxito para prevenir la rabia en Joseph Meister, un niño al que le había mordido un perro enfermo.

Pasteur está considerado como uno de los fundadores de la microbiología médica.

El doctor Pasteur utilizó una vacuna con éxito para prevenir la rabia en Joseph Meister, un niño al que le había mordido un perro

Fue pionero en el estudio de la asimetría molecular. Descubrió que los microorganismos fermentan y son causa de las enfermedades.

Originó el proceso de pasteurización por el que se sometía a un alimento, generalmente líquido, a una temperatura aproximada de 80 grados centígrados, durante un corto periodo de tiempo, para enfriarlo inmediatamente después y destruyendo así los microorganismos, sin alterar la composición y las cualidades del alimento. (Britannica)

Los avances registrados en el campo de la inmunología, a finales del siglo XIX, favorecieron los trabajos de los científicos centrados en la investigación de las enfermedades infecciosas y en la producción de su correspondiente vacuna.

En este sentido, detacan los estudios de Lie Metchnikoff, quien describió el mecanismo de la fagocitosis, construyendo los cimientos para el desarrollo de la inmunología celular; y de Paul Ehrlich, descubridor de los anticuerpos, el principio básico para el desarrollo de la inmunología humoral.


La operación ‘Balmis’ ha desplegado en España a más de 2.500 efectivos en 172 ciudades para el control del virus COVID-19.
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